La reciente visita a China de la secretaria del Tesoro estadounidense, Janet Yellen, pone de manifiesto la preocupación de Estados Unidos por la expansión de la cuota de mercado de las exportaciones chinas. Sin embargo, la preocupación no es exclusiva de EE.UU. y la UE. Muchas economías de los mercados emergentes también se han visto afectadas por el reciente impulso de China al aumento de las exportaciones, que se ha visto impulsado por el exceso de capacidad, las operaciones de comercio electrónico y la saturación de la inversión nacional. El abaratamiento de los bienes de capital ha beneficiado a los mercados emergentes que están aumentando la inversión en infraestructuras, como la India, pero ha amenazado a las industrias consolidadas de Tailandia y Corea. Es poco probable que los mercados emergentes que mantienen profundos lazos comerciales y de inversión con China impongan restricciones comerciales drásticas y es probable que opten por un compromiso.

La reciente visita de Yellen a China pone de manifiesto la preocupación de Estados Unidos por la expansión de la cuota de mercado de las exportaciones chinas. El fenómeno puede explicarse por varios factores. El primero es el «exceso de capacidad» en varios sectores industriales chinos. El segundo factor es la expansión de los operadores locales de comercio electrónico en el extranjero, y el tercero, la saturación interna de la demanda en algunos sectores de alto valor añadido (como el ferrocarril de alta velocidad). El exceso de capacidad se debe tanto a la debilidad de la demanda interna (sectores relacionados con la crisis inmobiliaria en China) como al aumento significativo de la capacidad en los últimos años (sectores relacionados con las energías renovables).

Un buen ejemplo de las exportaciones impulsadas por el exceso de capacidad debido a la crisis inmobiliaria es el sector siderúrgico. El abaratamiento de las exportaciones de acero ha aumentado considerablemente desde principios del año pasado (Gráfico 1). No es la primera vez que los productores de acero chinos recurren al mercado global: las exportaciones chinas de acero aumentaron significativamente durante la última recesión inmobiliaria en 2015-16, lo que llevó a muchos países a imponer aranceles a la importación, incluido Estados Unidos y la UE. Las medidas adoptadas en ambos han limitado el alcance de la penetración de China en estos mercados el año pasado. En su lugar, el aumento de las exportaciones se ha dirigido a economías de mercados emergentes como Brasil, India y los países de la ASEAN. La avalancha de acero chino más barato ya ha llevado a México a imponer aranceles más altos a las importaciones de acero chino y a Brasil a iniciar una investigación antidumping (Gráfico 2). Tailandia y Vietnam también han iniciado una investigación sobre las importaciones de acero barato chino.

Gráfico 1: aumento del volumen de exportaciones de acero y caída de precios

Gráfico 2: el volumen de las importaciones brasileñas de acero de China ha aumentado notablemente

El segundo motor de las exportaciones son las plataformas chinas de comercio electrónico que venden bienes de consumo. En los dos últimos años han ampliado sus operaciones en el extranjero. Muchos operadores han aprovechado la práctica de la «excepción de minimis» en muchos países, que permite que los bienes importados de bajo valor entren en el mercado sin pagar IVA ni derechos de importación. Esta práctica está siendo objeto de escrutinio en EE.UU., y también ha alarmado a los mercados emergentes. Un ejemplo es Tailandia, que el mes que viene impondrá un IVA del 7% a todos los bienes importados con valor a partir de 1 baht, en respuesta a la oleada de importaciones chinas de consumo de bajo valor. Las posibles respuestas de otros mercados emergentes dependerán de la capacidad de cada país para administrar estas importaciones de precio bajo.

El abaratamiento de los bienes industriales debería respaldar el crecimiento en los mercados emergentes con grandes necesidades de inversión, como la India. Los productores de acero del país han presionado a su gobierno para que imponga derechos compensatorios, pero no lo han conseguido, probablemente porque el beneficio global supera el coste. Los países con una base industrial que se solapa con la de China, como Tailandia (industria automovilística) y Corea (productos hi-tech), se han visto afectados por el abaratamiento de los productos industriales chinos. Tailandia importa ahora cerca de la mitad de sus bienes industriales de China (la cuota era del 35% en 2018). El volumen de las importaciones se ha disparado a medida que caían los precios. Tanto en el caso de la India como en el de Tailandia, el superávit comercial de China ha crecido significativamente en los últimos dos años.

El último factor que ha impulsado las exportaciones es la saturación de la inversión nacional china en varios sectores. Los productos relacionados con las energías renovables son buenos ejemplos; no obstante, no son los únicos. El crecimiento de las exportaciones también ha sido fuerte en bienes de alto valor añadido como los robots industriales y los raíles de alta velocidad y productos relacionados (Gráfico 3 y 4. China es líder global en el empleo de robots, y sus productores han ascendido en las cadenas de valor. En cuanto al ferrocarril, la expansión nacional de los servicios ferroviarios de alta velocidad ya se ha ralentizado, dada la ya vasta red existente.

Gráfico 3: el volumen de exportación de robots industriales se duplicó el año pasado

Gráfico 4: aumenta el volumen de exportación de productos ferroviarios

Actualmente, la mayoría de los países emergentes mantienen profundos vínculos comerciales y de inversión con China. Tendrán que encontrar un equilibrio entre los intereses de las industrias nacionales afectadas y los de otras industrias que dependen de la demanda china. India ha anunciado derechos compensatorios sobre tres productos muy concretos (cargadoras sobre ruedas, baldosas de yeso y maquinaria láser industrial), pero no sobre el acero. Mientras que México, más vinculado a Estados Unidos, puede permitirse imponer aranceles al acero (y otros productos) procedente de China, es probable que Brasil se muestre más reacio, ya que China es su mayor comprador de materias primas. Lo mismo puede decirse de la mayor parte del Sudeste Asiático. La prohibición de la tienda TikTok en Indonesia (debido a la avalancha de productos chinos baratos) el año pasado ha dado lugar a una solución de compromiso en la que TikTok invierte en una plataforma local de comercio electrónico y promete promover los productos locales. No esperamos medidas comerciales drásticas por parte de estos mercados emergentes.

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